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Características

Cubriendo las tierras bajas del Caribe, principalmente en la elevación por debajo de los 500 m sobre el nivel del mar, desde el sur de Nicaragua, incluyendo el norte de Costa Rica y la mayor parte de Caribe Panameño, los bosques húmedos representan el epítome del bosque húmedo y tropical. Esta ecorregión forestal evolucionó a partir de combinaciones únicas de flora y fauna norteamericana y Sudamericana, que se reunieron con la unión de estos continentes hace 3 millones años (Rich and Rich 1983). La mezcla resultante ha producido una de las asociaciones más ricas y diversas de plantas y animales de cualquier área de tamaño comparable (Raven 1985). En la actualidad, gran parte de esta ecorregión se ha convertido en agricultura de subsistencia y comercial.

Localización y Descripción General

Esta ecorregión ubicada en América Central posee un ambiente cargado de humedad y precipitación constantes (DeVries 1987). Las precipitaciones oscilan entre 2.500 mm en el centro de Panamá (Ridgely 1976) a más de 5.000 mm en el sur de Nicaragua.

Hasta tiempos geológicos recientes, el istmo al sur del centro de Nicaragua era discontinuo, volcánicamente activo, topográfico y medioambientalmente diverso. El lecho de basalto es el material primario de los suelos residuales y a menudo no consolidados que cubren las zonas montañosas de esta ecorregión. Las antiguas terrazas aluviales forman la base de los bosques pantanosos y las tierras planas en las elevaciones más bajas y cerca de la costa caribeña (Hartshorn 1983; Vásquez Morera 1983).  La sección norte está formada por una amplia llanura aluvial relativamente plana, con un cambio gradual de elevación desde el nivel del mar hasta los 500 m, mientras que al sur en Panamá, las pendientes empinadas se elevan desde el océano Atlántico, lo que reduce significativamente la ecorregión a sólo 5-10 km de ancho.

Se caracteriza por un exuberante bosque de árboles perennes, de gran tamaño, con dosel, que alcanzan los 40 m de altura y una flora epifita extremadamente rica. El componente de la palma incluye muchas especies de subdosel y sotobosque. Abundantes especies de palmeras como Welfia georgii, Socratea durissima, Iriatea gigantea y en áreas permanentemente inundadas Raphia taedigera (Hartshorn 1983). Los bosques estacionales del pantano ocurren en las áreas más bajas y reborde en Nicaragua y el norte de Costa Rica, particularmente a lo largo de la costa donde se clasifican en los bosques de manglares. En estos bosques, el Gavilán (Pentaclethra macroloba) domina el dosel, junto con el caobilla (Carapa nicaraguensis). El almendro (Dipteryx panamensis) y el árbol del pote del mono (Lecythis ampla) son dos especies sobresalientes que rápidamente están desapareciendo y que son endémicos regionales de las tierras bajas, debajo de 250 m sobre el nivel del mar.

En esta zona de topografía abrupta y muy húmeda, llueve más de 3.500 mm por año y no existe una estación seca definida. La temperatura se mantiene constante alrededor de los 25° centígrados, con posibilidades de lluvia durante todo el año, sobre todo en las tardes. Como resultado de la alta pluviosidad, la zona está surcada por infinidad de ríos muy pedregosos que son rápidos y con cascadas, donde algunas alcanzan varias decenas de metros de altura.

Características de la Biodiversidad

Aunque biológicamente es muy diversa, esta ecorregión posee niveles bajos de endemismo. La alta riqueza de especies se deriva en gran parte a la mezcla de flora y fauna del norte y del sur de América, gracias a este puente terrestre (Rich and Rich 1983; Raven 1985).  La fauna residente, incluyendo los taxones de mariposas, reptiles, anfibios, aves y mamíferos, son, en su mayor parte, especies representativas del bosque tropical húmedo que se extiende desde el sur de México hasta el norte de Sudamérica (DeVries 1987; Stiles 1985; Wilson 1990; Guyer 1990). El endemismo estricto entre la fauna es casi inexistente: entre el 80-100% de las especies de mamíferos que se reproducen en el norte de Costa Rica también lo hacen en Panamá, Nicaragua, Honduras y Colombia (Stiles 1985; Wilson 1990). Sin embargo, una serie de aves de distribución restringido se comparten con los bosques húmedos del Atlántico Centroamericano, formando juntos una zona de aves endémicas (Stattersfield et al 1999). La vertiente caribeña es una ruta migratoria importante (Stiles 1983); los migrantes neotropicales y altitudinal comprenden alrededor del 30% de la avifauna, particularmente en los pies de montaña (adaptado de Stiles 1985 y 1989).

Algunas extensiones grandes de bosque lluvioso primario permanecen intactas, presentes sólo en grandes reservas, particularmente la reserva biológica Indio – Maíz (aprox. 400.000 ha) a lo largo de la costa de Nicaragua (Cardenal Sevilla 1990) y en el este de Panamá a lo largo del Parque Internacional La Amistad. Estos bloques conservan casi todas las especies de vertebrados, incluyendo la mayoría de los depredadores grandes, aunque el aislamiento creciente amenaza su viabilidad a largo plazo (comunicaciones Powell pers.; Stiles 1985). Aunque de tamaño pequeño, la Estación Biológica La Selva con 1.700 ha en el noreste de Costa Rica acoge poblaciones permanentes de grandes depredadores (Panthera onca) y herbívoros como (Tapirus bairdii) probablemente por su conexión con los bosques montano-altos del Parque Nacional Braulio Carrillo. De hecho, esta conexión representa el último gradiente intacto de bosque primario desde el nivel del mar cercano a los 2.900 m en Centroamérica. (Lieberman et al. 1996). El Parque Nacional Tortuguero, a lo largo de la costa caribeña del norte de Costa Rica, actúa como un refugio aislado para muchas especies, al igual que el refugio de Vida silvestre barra de Colorado – aunque la aplicación de la protección sigue siendo un desafío para ambas áreas.

Los bosques son siempreverdes, de varios estratos, muy densos y de gran complejidad biológica. Debido a factores ambientales tales como suelo, pendientes, drenaje y exposición al viento, se han desarrollado diversos hábitats que muestran marcadas diferencias en cuanto a la altura de los árboles y a la composición del bosque. La elevación de la masa forestal varía, aunque, en general, es bastante alta. La mayoría de los árboles de estrato superior tienen más de 30 metros y los emergentes pueden alcanzar más de 50 metros.

Algunas especies comunes son el cedro macho, el gavilán, el maría, el ceiba , el javillo, el guayabón, el pilón, el indio desnudo y el lechoso. La mayor parte de los árboles están cubiertos por una capa de musgos y líquenes y en las ramas proliferas las orquídeas y otros tipos de plantas epífitas. En el sotobosque, abundan los helechos arborescentes y sobre el piso es común la selaginela Selaginella sp.

La fauna es rica y variada, aunque la mayoría de las especies, por vivir en las copas o ser nocturnas son poco visibles.

La Reserva Biológica Hitoy Cerere, ubicada a 3 kilómetros alberga unas 40 especies de mamíferos, incluyendo algunas en peligro de extinción. Entre ellas están el manigordo, la ceibita, la danta, el jaguar y el saíno. Los más fácilmente observados son el tepezcuintles, las guatuzas, los conejos, mapaches, pizotes, ardillas, el perezoso de tres dedos, la ceibita o serafín de platanar, el zorro cuatro ojos, la nutria, el zorro de balsa, el cabro de monte, el tolomuco, el tigrillo, y los monos congo y carablanca. Se han observado más de 230 especies de aves en el área, incluyendo la oropéndola de Montezuma, que se congrega para construir gran cantidad de nidos colgantes en un solo árbol; el zopilote, el loro cabeciazul, el bobo chizo, el oropopo, el colibrí pechiazul, el trogón coliplomizo, el martín pescador verde y el curré negro. Algunas como la lechuza de orejas, el gavilán negro y el ave canasta tienen poblaciones reducidas. Otras como el mosquero coludo, las oropéndolas y los martines pescadores, el sargento, los tucanes y las pavas, son comúnmente vistos durante las caminatas por los senderos y en el río. También es frecuente ver ranas habitantes de la hojarasca, chirbalas, gallegos, cherepos y serpientes, tanto venenosas como inofensivas. Se conocen unas 30 especies de anfibios y otras 30 de reptiles. Dentro de los invertebrados hay hormigas bala y zompopas, mariposas de vistosos colores como las del género Morpho, libélulas enormes, abejas y abejones de colores metálicos. En cuanto a las especies vegetales, se conocen unas 380. Los bosques son siempre verdes y muy densos.

Estado Actual

Aunque todavía existen algunos bloques grandes de hábitat intacto, los vastos bosques de tierras bajas del Caribe se han visto seriamente fragmentados en los últimos años (Sánchez-Azofeifa et al. 1999). Los bosques perennes tropicales están entre los menos representados en el sistema de áreas protegidas de Costa Rica (Stiles, 1985), aunque existen grandes reservas en el sur de Nicaragua y el este de Panamá. La mayoría de los parques forestales húmedos de las tierras bajas son demasiado pequeños y aislados para mantener poblaciones viables de especies de gran alcance; el único conectado con bosques altos es La Selva en Costa Rica (poco más de 1.700 ha), que es demasiado pequeño para proteger gran parte de la avifauna (Boza 1996 y pers. comm, Stiles y Skutch 1989) y otros taxones más grandes. Sólo cerca de 130.000 ha en la zona Atlántica de las tierras bajas están actualmente protegidas y las difíciles condiciones económicas ofrecen pocas probabilidades de que el área en protección se amplíe significativamente (Powell et al 1992).

La falta de protección de las tierras bajas del Caribe y el fuerte sesgo hacia la deforestación en las elevaciones por debajo de los 1.000 m sobre el nivel del mar (Powell et al 1992) contribuyen a la fragmentación y eliminación de estos bosques. Con pendientes graduales y un acceso relativamente bueno, gran parte del bosque de ladera restante de Costa Rica ha sido intervenido o existe en pequeños fragmentos.

Tipos y Gravedad de las Amenazas

Las áreas planas con suelos aluviales se encuentran en cultivo de banano, mientras que los suelos de basalto menos fértiles han sido talados más recientemente y convertidos en pasturas ganaderas. Los últimos bosques intactos que quedan en esta ecoregión están actualmente bajo una tremenda presión maderera y están siendo talados rápidamente (proambiente 1998). En algunos casos se está dando destrucción no reglamentada, a pesar de la legislación vigente para proteger los bosques. Los claros incluso se han hecho ilegalmente dentro de muchos parques-incluyendo el Parque Nacional Tortuguero-que ahora proporciona acceso a los cazadores furtivos.

El corredor biológico mesoamericano, que tiene como objetivo mejorar la conectividad entre los hábitats de la vertiente atlántica, puede proporcionar algunos apoyos necesarios para áreas protegidas nuevas o expandidas o para pagos por servicios ambientales proporcionados por tierras privadas.

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